La destacada astrónoma chilena María teresa Ruiz
La astrónoma Chilena María Teresa Ruiz está entre las diez mujeres que lideran la ciencia en América Latina, según una encuesta de BBC Mundo, entre otras cosas, por su descubrimiento de las primeras enanas café
La destacada astrónoma de la Universidad de Chile y también directora del Centro de Excelencia de Astrofísica y Tecnologías Asociadas (CATA), siempre estuvo atraída por las estrellas, su formación y muerte, concentrándose preferentemente en el estudio de estos puntos luminosos a partir de 1997. Ese año descubrió la primera de las enanas cafés o súper planetas. Fue casi una casualidad, porque María Teresa se encontraba entonces observando estrellas muertas o enanas blancas para reconstruir la historia de la formación de estas esferas gaseosas en la Vía Láctea. Así se encontró con la enana café, que en realidad son dos, están muy juntas y giran una en torno a la otra.-
Cuenta María Teresa Ruiz que “Por décadas los astrónomos habían estado detrás de estos súper planetas y había proyectos millonarios preparados para ir en su búsqueda. Yo descubrí la primera enana marrón a la que llamé Kelu, que significa rojo en mapudungun. Este hallazgo fue un gran regalo del Universo porque yo no trabajaba en el tema, pero después de mi encuentro con Kelu me comencé a interesar en esto y en los planetas extrasolares”.-
Luego de transcurridos 16 años de haber visto la primera enana café, la destacada astrónoma, se encuentra trabajando en un ambiciosos proyecto de búsqueda de estos súper planetas desde ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) , el centro de observación astronómica más grande del mundo: sus 66 antenas ayudarán a esta científica a saber más sobre estos cuerpos.-

En el fondo se ve la estrella roja madre, mientras que una enana café está al frente
Por considerarla de interés , transcribimos una entrevista periodística que le realizaron a María teresa Ruiz, oportunamente.-
P-¿Qué es un planeta gigante?
M T R -También se les llama enanas café. No tienen suficiente masa para contar con reacciones nucleares en su interior, como sí lo tienen las estrellas. Son planetas gigantes ya que tienen entre 20 y 70 veces la masa de Júpiter, el planeta más masivo del Sistema Solar.-
P-¿Cómo nacen?
MTR-Hay dos posibles teorías. Una es que se forman como las estrellas, es decir por el colapso hacia su centro de una nube de polvo y gas. La otra posibilidad que se contempla es que se formen como los planetas tipo Tierra, los que se crean a partir de escombros sólidos que chocan y se funden para ir formando cuerpos celestes cada vez mas grandes hasta transformarse en un planeta. Eso sí, en este último caso deberían formarse de los escombros sobrantes de la formación de una estrella, mientras giraban en torno a ella.-
P-¿Qué gatilló el inicio de su estudio de estos cuerpos?
MTR-Esto partió hace 15 años y no tiene fecha de término. En este caso particular, se inició con la inquietud de investigar cómo se forman las enanas café, las que para ser observadas requieren del uso de ondas milimétricas y submilimétricas (con antenas), las que atraviesan las nubes oscuras de polvo. Partimos observando con una antena llamada APEX una nube fría, oscura de polvo y gas, de esas que se ven como nubes negras sobre el fondo brillantes de estrellas de la Vía Láctea. Ahí hemos encontrado evidencia de la formación de un cúmulo de planetas gigantes o enanas marrones, lo que fue una sorpresa. Ahora en conjunto con astrónomos europeos y la astrónoma Itziar de Gregorio estamos esperando ansiosos las observaciones con ALMA, que nos mostrarán en detalle lo que ocurre en esta maternidad cósmica.-
P-¿En qué consiste este proyecto de rastreo?
MTR-Las enanas café que se conocen casi siempre se encuentran girando alrededor de una estrella, tal como gira la Tierra en torno al Sol. Algunas enanas café se han descubierto vagando solas por el espacio (no en torno a una estrella). El tema que se plantea aquí es ¿cómo se forman?, ¿todas nacen cerca de una estrella y luego por choques se escapan? Encontrar esta pequeña nube fría con evidencia de presencia de muchas enanas café en formación es algo que hay que investigar, confirmar que lo que allí está naciendo es un racimo de súper planetas y estudiar cómo ocurre ese proceso.-
P-¿Por qué es importante estudiar estos mega planetas?
MTR-Es importante entender qué hace que en una nube de polvo y gas se formen estrellas o planetas, o bien una combinación de los dos y en qué proporción. Esta información es crucial para entender el nacimiento de las estrellas. También nos dará claves para saber en qué regiones de este vasto Universo podrían esconderse familias completas de enanas café en formación. Es trascendental tener un censo de la variedad y cantidad de objetos que forman parte de nuestro zoológico cósmico.-
P-Además de enanas café y su formación, ¿hay algo más que le gustaría encontrar con este estudio?
MTR-En uno de los proyectos que trabajo busco nuevos planetas gigantes y hemos encontrado muchos, ya se conocen como mil. El desafío hoy es saber de qué están hechos, cuál es su temperatura y su edad; hoy busco enanas café que me sirvan para responder esas preguntas. Pero bueno, como todos, la orientación final de la investigación está en que quiero encontrar vida en otro planeta, gigante o no. Aún no lo hallamos, pero si un día tenemos evidencia concreta de esto, de que no estamos solos, sería un gran premio y un tremendo impacto para mí y para la humanidad toda.-
P-¿Qué papel juega ALMA en su investigación?
MTR-ALMA tiene capacidades de observación sin parangón en el mundo. Hay muchas áreas de la astronomía que avanzarán mucho gracias a su poder, mi investigación no es la excepción. Poco a poco vamos armando el puzzle, algunas piezas no sabemos aún dónde van, pero hay que seguir explorando hasta que aparezca la imagen y entendamos bien una pequeña fracción de cómo funciona el Universo.–

Concluida la entrevista, María teresa Ruiz amplió que “Un planeta gigante, puede alcanzar 70 veces la masa de Júpiter y menos que 0.07 veces la masa del Sol. Estas enanas, no pueden generar en su centro la temperatura necesaria para que se enciendan las reacciones nucleares (temperaturas mayores de 10 millones de grados), que son la fuente de generación de la luz de las estrellas.-

Pero sin embargo concluyó la astrónoma, “a pesar de no tener reacciones nucleares en su interior, podemos ver a las enanas café debido a que emiten una débil luminosidad originada en el calor que generaron durante su formación, y que las calentó a temperaturas de 1000 a 2000 grados. Al enfriarse, las enanas café se hacen muy difíciles de detectar; por lo tanto, sólo podemos ‘ver’ a las enanas café que son jóvenes y aún están calientes”.-
“La orientación final de la investigación está en que quiero encontrar vida en otro planeta”, agregó.-

 

 

NOTA: CON ALMA, OBSERVARON QUE LAS ENANAS CAFÉ PODRÍAN GENERAR PLANETAS ROCOSOS
En las últimas observaciones con el conjunto de telescopios ALMA, por primera vez, un equipo de astrónomos ha descubierto que las regiones exteriores del disco polvoriento que rodea a una enana café, contienen granos sólidos de tamaño milimétrico como los que se encuentran en discos más densos alrededor de estrellas recién nacidas. El sorprendente hallazgo supone un reto para las teorías sobre cómo se forman los planetas rocosos del tamaño de la Tierra, y sugiere que los planetas rocosos pueden ser más comunes de lo que se pensaba.-

Al respecto, dijo Luca Ricci, del Instituto Tecnológico de California (EE.UU.), quien lidera un equipo de astrónomos con sedes en Estados Unidos, Europa y Chile “Nos sorprendió muchísimo encontrar granos de tamaño milimétrico en ese pequeño y delgado disco”, agregando: “En las frías regiones exteriores del disco que rodea a la enana café no debería poder formarse granos sólidos de ese tamaño, pero parece que sí lo hacen. No estamos seguros de que puedan desarrollarse planetas rocosos completos, o de si ya ha sucedido, pero estamos viendo los primeros pasos del proceso, de manera que tendremos que cambiar nuestras suposiciones sobre las condiciones que se requieren para que se formen los objetos sólidos”.-